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La erradicación de la lepra

Una institución estadounidense dedicada a la erradicación de enfermedades contagiosas (como la lepra), conjuntamente con una compañía brasileña de diagnósticos médicos anunciaron el registro de una prueba diagnóstica rápida para la lepra

Uno de los logros importantes de todos los tiempos en materia de salud pública fue sin dudas la erradicación de la viruela, mediante programas de vacunación, inteligentemente planificados en sus últimos reductos, por la Organización Mundial de la Salud (OMS) en 1979.

De manera semejante es posible teóricamente eliminar la lepra, con los actuales tratamientos múltiples, sobre todo si lográsemos diagnosticar precozmente la enfermedad.  Un reciente descubrimiento en ese camino parece aportar una novedosa y sencilla prueba de laboratorio para el diagnóstico de la lepra, aún antes de que la enfermedad se manifieste clínicamente.

Hasta el presente, los signos cutáneos y neurológicos precoces de la enfermedad, son tan variados y entreverados que requieren de conocimientos especializados y la identificación microscópica de la bacteria causante de la enfermedad.

A fines de enero de este año el IDR (siglas para Infectious Disease Research Institute”), una institución estadounidense sin fines de lucro dedicada a la erradicación de enfermedades contagiosas como la tuberculosis, leishmaniasis, lepra, paludismo y enfermedad de Chagas  (con sede en Seattle) conjuntamente con “Orange Life”  (compañía brasileña de diagnósticos médicos) anunciaron el registro de una prueba diagnóstica rápida para la lepra en ANVISA (la autoridad reguladora de Brasil).

Se trata de una prueba simple y fácil de llevar a cabo, que requiere de una gota de sangre del paciente que se mezcla con el reactivo recién inventado y es muy parecida en su interpretación a las pruebas de embarazo: la aparición de dos líneas indica la positividad de la prueba y que por lo tanto la persona examinada tiene lepra, aún cuando todavía no existan signos y síntomas clínicos de esta enfermedad tan temida.

Si las promesas se cumplen y efectivamente esta prueba resulta ser tan eficiente como parece, se habrá dado un paso significativo en el diagnóstico precoz de la lepra, cuyos primeros signos cutáneos y neurológicos pueden tardar años en manifestarse, después que el Mycobacterium leprae ya está bien establecido en el paciente todavía asintomático.

Presumiblemente el tratamiento necesario para eliminar la infección en esa etapa, sea de menor duración y costo, lo que hará tal vez posible no solo la curación del paciente, sino examinando con esta prueba a todos los contactos, poder tratar de inmediato a aquellos infectados, lo que eventualmente podría llevar a la erradicación del terrible flagelo.

Es el momento de recordar las contribuciones al estudio de la lepra por parte de dos ilustres médicos venezolanos, los doctores Martín Vegas y Jacinto Convit. Tal vez sea éste el mejor regalo al Dr. Convit el año del centenario de su nacimiento.

Acerca de Francisco Kerdel Vegas, dermatólogo

Médico dermatólogo. Embajador y académico recibió Premio Martín Vegas de la Sociedad Venezolana de Dermatología. Individuo de Número de la Academia de Ciencias Físicas y Matemáticas de Venezuela (Sillón XIII, 1971). Doctor en Ciencias Médicas de la UCV. Vicerrector Académico (fundador) de la Universidad Simón Bolívar. Fue elegido directamente Individuo de Número de la Academia Nacional de Medicina Sillón XXIV en 1967, incorporado por su trabajo "Autorradiografía en Dermatología".

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