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Hoy, Día Mundial contra la Neumonía

Cada 12 de noviembre se celebra esta fecha con el objetivo de crear conciencia sobre esta patología que causa inflamación del pulmón por infección de bacterias, virus y hongos. La neumonía es la enfermedad que genera más muertes de niños en el mundo

Este lunes 12 de noviembre se celebra el Día Mundial contra la Neumonía, una fecha que pretende sensibilizar sobre el problema de salud pública que constituye esta enfermedad. Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), la idea es ayudar a prevenir la pérdida evitable de millones de vidas de niños que se registra cada año por causa de esta patología.

La neumonía es un tipo de infección respiratoria aguda que afecta a los pulmones. Los alvéolos de los enfermos de neumonía (pequeños sacos que en las personas sanas se llenan de aire) están acompañados de pus y líquido, una alteración que afecta la respiración (la hace dolorosa) y limita la absorción de oxígeno.

Según datos de la Organización Mundial de la Salud (OMS), esta enfermedad es la principal causa individual de mortalidad infantil en el mundo: se calcula que mata cada año a unos 1,4 millones de niños menores de cinco años, una estimación que supone el 18% de todas las defunciones de pequeños menores de cinco años en todo el mundo.

Sus causas

Diversos agentes infecciosos —virus, bacterias y hongos— causan neumonía, siendo los más comunes:

  • Streptococcus pneumoniae: la causa más común de neumonía bacteriana en niños
  • Haemophilus influenzae de tipo b (Hib): la segunda causa más frecuente de neumonía bacteriana
  • El virus sincitial respiratorio es la causa más común de neumomía vírica
  • Pneumocystis jiroveci es una causa importante de neumonía en niños menores de seis meses con VIH/SIDA, responsable de al menos uno de cada cuatro fallecimientos de lactantes seropositivos

Mecanismos de transmisión

La neumonía puede propagarse por diversas vías. Los virus y bacterias presentes comúnmente en la nariz o garganta de los niños, pueden infectar los pulmones al inhalarse.

También pueden propagarse por vía aérea, en gotículas producidas en tosidos o estornudos. Además, la neumonía puede propagarse por medio de la sangre, sobre todo en el parto y en el período inmediatamente posterior. Se necesita investigar más sobre los diversos agentes patógenos que causan la neumonía y sobre sus modos de transmisión, ya que esta información es fundamental para el tratamiento y la prevención de la enfermedad.

Sus manifestaciones

Los síntomas de la neumonía vírica y los de la bacteriana son similares (si bien los de la vírica pueden ser más numerosos que los de la bacteriana).

Son síntomas de neumonía:

  • respiración rápida o dificultosa
  • tos
  • fiebre
  • escalofríos
  • pérdida de apetito
  • sibilancia (más común en infecciones víricas)

En casos de neumonía grave, los niños pueden presentar tiraje subcostal, es decir, depresión o retracción de la parte inferior del tórax durante la inspiración (en una persona sana, el pecho se expande durante la inspiración). En lactantes muy enfermos, la neumonía puede ocasionar incapacidad para consumir alimentos o líquidos, así como pérdida de consciencia, hipotermia y convulsiones.

Factores de riesgo

La mayoría de los niños sanos pueden combatir la infección mediante sus defensas naturales, pero los niños inmunodeprimidos presentan un mayor riesgo de contraer neumonía. El sistema inmunitario del niño puede debilitarse por malnutrición o desnutrición, sobre todo en lactantes no alimentados exclusivamente con leche materna.

La presencia previa de enfermedades como sarampión o infecciones de VIH asintomáticas también aumentan el riesgo de que un niño contraiga neumonía.

Los factores ambientales siguientes también aumentan la susceptibilidad de los niños a la neumonía:

  • la contaminación del aire interior ocasionada por el uso de biomasa (como leña o excrementos) como combustible para cocinar o calentar el hogar
  • vivir en hogares hacinados
  • el consumo de tabaco por los padres.

Tratamiento con fármacos

La neumonía puede tratarse con antibióticos, los cuales suelen recetarse en centros de salud u hospitales, pero la inmensa mayoría de los casos de neumonía infantil pueden tratarse eficazmente en el hogar. Se recomienda la hospitalización de los lactantes de dos meses o menos, así como de los casos muy graves.

Según documentos de la Biblioteca Nacional de Medicina de los Estados Unidos, el tratamiento depende de la causa de la enfermedad. Si es por causa de las bacterias, los antibióticos podrían ser de ayuda. La neumonía viral puede mejorar con el reposo y bebiendo líquidos.

La inmunización: recurso eficaz

La prevención de la neumonía infantil es un componente fundamental de toda estrategia para reducir la mortalidad infantil. La inmunización contra la Hib, neumococos, sarampión y tos ferina es la forma más eficaz de prevenir la neumonía.

Una nutrición adecuada es fundamental para mejorar las defensas naturales del niño, comenzando con la alimentación exclusiva con leche materna durante los seis primeros meses de vida; además de prevenir eficazmente la neumonía, reduce la duración de la enfermedad.

También puede reducirse el número de niños que contraen neumonía corrigiendo factores ambientales como la contaminación del aire interior (por ejemplo, proporcionando cocinas de interior limpias a precios asequibles) y fomentando una higiene correcta en hogares hacinados.

A los pequeños infectados con el VIH se les administra el antibiótico cotrimoxazol diariamente para reducir el riesgo de que contraigan neumonía.

Datos de interés:

  • La neumonía es la causa principal de muerte de niños en todo el mundo
  • Se calcula que la neumonía mata a unos 1,4 millones de niños menores de cinco años cada año, más que el SIDA, la malaria y el sarampión combinados
  • La neumonía puede prevenirse mediante inmunización, una alimentación adecuada y mediante el control de factores ambientales

Bitácora Médica

[Fuentes] OMS/Medline Plus

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