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Funciones ejecutivas prefrontales y tabaquismo

Las funciones ejecutivas constituyen un controvertido constructo, bajo el cual se han agrupado diferentes procesos cognitivos asociados al control consciente del pensamiento, comportamiento y afectividad. Gran parte de los mismos, comienzan su desarrollo en la infancia, culminando dicho proceso a fines de la adolescencia.

A nivel anatómico, el funcionamiento ejecutivo ha sido vinculado a la actividad de la corteza prefrontal y la corteza cingulada, entre otras regiones cerebrales. Las funciones ejecutivas  integran varios componentes  tales como  memoria de trabajo, planificación, flexibilidad, monitorización e inhibición de conductas. En este sentido Goldberg, discípulo de Luria,  en su libro “El cerebro ejecutivo” utiliza la metáfora del “director de orquesta”.

Según esta metáfora los lóbulos frontales como sustrato anatómico principal de las funciones ejecutivas serían los encargados de recibir información del resto de estructuras cerebrales coordinándolas entre sí para realizar conductas proposicionales o dirigidas a un fin. Fuster en 1999  delimita el concepto de función ejecutiva .Lezak es quien populariza el término. Luria esboza el término en su libro Higher Cortical Functions in Man desde 1966.

Esta zona cerebral se ha manifestado  clínicamente como  muy vulnerable en los adolescentes respecto al tabaquismo. El hábito del tabaquismo  suele comenzar en la adolescencia, y aproximadamente el 80 por ciento de los fumadores adultos quedó enganchado al tabaco a los 18 años de edad. A su vez, por regla general,  los adolescentes que no tienen el hábito de fumar nunca lo adquieren en su etapa adulta.

Cuanto mayor era la adicción del adolescente  a la nicotina, menos activa era su corteza prefrontal, lo que indica que el hábito de fumar puede afectar a las funciones cerebrales. A medida que la corteza prefrontal continúa desarrollándose durante ese período decisivo que es la adolescencia, el tabaquismo puede alterar el curso del desarrollo cerebral y afectar el funcionamiento de la corteza prefrontal.

Un desarrollo inusualmente lento de la corteza prefrontal está considerado como una de las causas de mala capacidad de toma de decisiones en los adolescentes. Tal efecto puede influir en la capacidad de los jóvenes a la hora de tomar decisiones racionales con respecto a su bienestar, y entre ellas está la de dejar de fumar.

El tabaquismo es la principal causa evitable de muerte y enfermedad en Estados Unidos y otras naciones, con más de 400.000 muertes cada año sólo en Estados Unidos atribuibles al tabaquismo o a sus consecuencias. Y sin embargo, los adolescentes siguen fumando.

De hecho, aunque muchos estudios previos ya han relacionado el consumo de cigarrillos con déficits de la capacidad de prestar atención y de la memoria en los adultos, los investigadores de la UCLA (Universidad de California en Los Ángeles) querían comparar las funciones cerebrales de adolescentes fumadores con las de adolescentes no fumadores, dedicando especial atención a la corteza prefrontal, el área del cerebro que guía “las funciones ejecutivas”, como la toma de decisiones, y que todavía está en desarrollo estructural y funcional durante la adolescencia.

Fuente

  • Texto publicado en el Boletín de la Academia Nacional de Medicina. Mayo 2011.

Referencias Bibliográficas

  • Stelzer F, Cervigni M, Martino PE. Bases neurales del desarrollo de las funciones ejecutivas durante infancia y adolescencia. Rev chil neuropsicol. 2010; 5(3):176-84

Acerca de Dr. Abraham Krivoy

Neurocirujano. Fundador y Ex Presidente de la Federación Latinoamericana de Sociedades de Neurocirugía y de la Sociedad Venezolana de Neurocirugía. Miembro Honorario de la Sociedad Venezolana de Neuropsicología; Profesor Titular de Neurocirugía, Universidad Central de Venezuela. Miembro Fundador de la Sociedad Venezolana de Neurocirugía Pediátrica (2004), Individuo de Número de la Academia Nacional de Medicina y de la Sociedad Venezolana de Historia de la Medicina, entre otros reconocimientos.

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