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[Entrevista]Thomas Südhof, Premio Nobel de Medicina 2013

“El cerebro es un órgano mágico y complejo”

Este neurólogo e investigador científico responde –en esta entrevista- preguntas sobre el cerebro. "No entendemos la enfermedad de Alzheimer y realmente no tenemos buenos tratamientos", dice.

Thomas Südhof, neurólogo e investigador científico, junto a James Rothman y Randy Schekman, obtuvieron el galardón de la Academia Sueca por trabajos separados sobre el funcionamiento del sistema de transporte celular que ha permitido entender por qué ocurren diversas enfermedades como los  trastornos inmunológicos y la diabetes.

Südhof dirige un laboratorio en la Escuela de Medicina de la Universidad de Standford, en Estados Unidos. El científico respondió a las preguntas de los lectores de BBC Mundo referentes a su labor y vida personal.

Lejos de conocer el cerebro

P: Desde Facebook, Gog Rey Magog recuerda que uno de los Nobel de Física de este año, Peter Higgs, tuvo problemas para explicar en términos sencillos el Bosón de Higgs y se pregunta si usted es capaz de hacerlo.

(Se ríe. Y a continuación se propone cumplir la misión).

“A pesar de ser obvia, la verdad científica algunas veces está básicamente castrada”

R: Mi trabajo tiene que ver con cómo las células del cerebro se comunican entre ellas.

Como debes saber, es responsable de quiénes somos como personas y de todo lo que hacemos; desde pensar e imaginar hasta realizar acciones y tener sentimientos. Esto se logra a través de la comunicación que hay entre las células.

En el cerebro hay billones y billones de células que se comunican entre sí a través de un contacto que se llama sinapsis. Y la parte de mi trabajo que fue honrada con el Premio Nobel consiste en cómo una célula envía una señal en estos nodos de comunicación que hay en el cerebro. Es un proceso fundamental que está involucrado en cualquier actividad cerebral.

P: Jorge González, de Ciudad de México, pregunta si todas las neuronas hablan el mismo idioma. ¿Existen distintos tipos de comunicación?

R: Es una excelente pregunta porque pareciera que la respuesta es simple. En principio podrías decir que todas las neuronas hablan el mismo idioma, pero digamos que hablan distintos dialectos del mismo idioma.

Existen químicos especiales que son enviados por las neuronas para que hablen con otras neuronas. El idioma no sólo consiste en enviar las señales, sino también en su frecuencia. Una neurona puede mandar una sola señal o una ráfaga de señales. Es casi como una clave morse, donde no sólo es importante la señal en sí misma, sino también el espacio que hay entre esas señales, así como el número de señales.

En este sentido, las neuronas y células nerviosas hablan entre ellas en distintos dialectos porque usan códigos ligeramente diferentes para hablar entre ellas. Pero todas hablan el mismo idioma, en el sentido de que todas usan el mismo principio.

P: ¿Existe algún vínculo entre el tráfico vesicular y enfermedades genéticas? Es la pregunta que le hace Lili Ugarte Riva, de Lima, Perú.

R: ¡Oh, Dios! Existen muchísimos vínculos, ¡ja ja ja! Debido a que me comprometí a hablar en términos sencillos, puedo decir que muchísimas enfermedades del cerebro actúan en la comunicación de las neuronas.

Algunos trastornos ocurren específicamente en estos procesos de comunicación, mientras que hay otras enfermedades en las que el tráfico vesicular es sólo una de las partes afectadas.

Así que déjame hablarte sólo de dos enfermedades, que están específicamente relacionadas con el proceso de comunicación:

Una es una mutación genética en una proteína llamada sintaxina vinculante y que entre un equipo descubrimos hace unos 20 años. Se trata de un trastorno raro, pero no por ello completamente infrecuente, que también se conoce como el síndrome Ohtahara y que causa una incapacitación bastante severa en niños. Tienen episodios de epilepsia y muchos de ellos nunca aprenden a hablar.

El otro ejemplo es la enfermedad de Parkinson, que algunas veces puede ser genética, pero la mayoría de las veces es lo que llamamos esporádica.

Este trastorno involucra una proteína que se llama sinucleína, que forma agregados en las células nerviosas del paciente. Resulta que normalmente la sinucleína opera en el proceso de comunicación, en la sinapsis. Sirve como una facilitadora del habla de una neurona, de la señal, de la habilidad de la neurona para enviar la señal. Así que su función normal está localizada exactamente en este proceso que he estado estudiando. Es posible que contribuya a la enfermedad o quizás la cause, es algo que no se ha determinado.

P: Pablo Alexis Limón Zurita, de Paraíso, México, pregunta cuál es el papel de las hormonas en el tráfico celular. ¿Es correcto decir que un tratamiento hormonal podría ayudar en enfermedades como el Alzheimer?

R: Desafortunadamente, la respuesta a la segunda pregunta es no. No entendemos la enfermedad de Alzheimer y realmente no tenemos buenos tratamientos. Desearía que los tuviéramos, porque realmente es un problema importante.

“No creo que la neurociencia esté en la más mínimo cerca de entender cómo funciona el cerebro. Entiendo que la gente esté impaciente, pero el hecho es que al día de hoy la inversión que se ha hecho en neurociencia ha sido modesta”

En cuanto a la primera pregunta, las hormonas tienen un masivo efecto en muchas partes del cuerpo, incluyendo el cerebro. No influyen específicamente en una señal de comunicación, sino que de alguna manera cambian el estado de acción de toda la célula. Son como un termostato en una habitación que cambia la temperatura.

Claramente tienen un efecto importante en cómo funciona el cerebro.

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Título original: El Nobel de Medicina: “El cerebro es un órgano mágico y extremadamente complejo”

Reproducción parcial del artículo El Nobel de Medicina: “El cerebro es un órgano mágico y extremadamente complejo”, publicado en el diario La Nación de Argentina. Para lectura completa pulse aquí

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