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Depresión y bipolaridad: neurotransmisores y genética

Para que una persona tenga un estado de ánimo “normal” se requiere que tres neurotransmisores funcionen equilibradamente, de lo contrario tiende a estar muy eufórica o deprimida sin causa

Los neurotransmisores (sustancias que permiten la comunicación química entre las neuronas) cumplen  una función importante en la regulación del estado de ánimo. Para que una persona tenga un estado de ánimo “normal” se requiere que tres de ellos funcionen equilibradamente, de lo contrario tiende a estar muy eufórica o deprimida sin causa. Así pues, la serotonina, la noradrenalina  y la dopamina deben actuar en forma equilibrada y armónica en el cerebro.

Se sabe, por ejemplo, que cuando ocurren alteraciones del metabolismo de la serotonina tendemos a sentirnos deprimidos y a sentir ansiedad desmedida.

En las depresiones melancólicas (solo tristeza) parece haber alteración del metabolismo de la serotonina y la noradrenalina. Otro neurotransmisor relacionado con la depresión es la dopamina, un neurotransmisor involucrado con las sensaciones de placer, por eso en la depresión el placer desaparece.

Debido a estas observaciones es que se utiliza medicaciones que actúan regulando la acción de estos neurotransmisores. No obstante, se sigue identificando otras alteraciones de sustancias químicas del cerebro involucradas en la depresión, como es el caso de la reserpina, sustancia que influye en el metabolismo de la serotonina y noradrenalina.

En cuanto a la relación entre genética, bipolaridad y depresión, se han realizado hallazgos significativos en diferentes estudios. Hoy en día, la mayoría de los autores acepta que la genética juega un rol importante  en el trastorno afectivo bipolar (donde se alternan cuadros de depresión y euforia excesiva).

Los hijos de un paciente con trastorno bipolar tiene mayor riesgo de sufrir esta enfermedad, pero eso no significa que toda la descendencia va a padecer de este trastorno psiquiátrico.

En estudios de gemelos,  se ha encontrado que la bipolaridad es más frecuente entre gemelos idénticos o monocigóticos (80%) que entre no idénticos o dicigóticos (20%). En estudios realizados en gemelos que han sido adoptados y criados por familias diferentes se ha encontrado que la tasa de trastorno bipolar es mayor cuando uno de ellos presenta el problema. Un niño con un padre bipolar tiene 27% de riesgo de desarrollar un episodio maníaco, y con dos padres afectados, un 50 a 75% de riesgo.

El riesgo de padecer la enfermedad entre hermanos de enfermos es de 19% y en hijos de pacientes con trastorno bipolar, de 22% contra un 1% de la población general (American Psychiatric Association).

Los trabajos realizados en pacientes que sufren solo depresión  -sobre todo cuando se trata de depresión mayor, que es una depresión severa y recurrente- apuntan en el mismo sentido.

Según estudios de seguimiento de pacientes que padecen de depresión, se encuentra que un 50% de ellos tiene antecedentes familiares de trastorno afectivo (algún ascendiente ha sufrido de depresión). La depresión mayor parece estar influida  en forma importante por factores genéticos.

Esto sugiere una base genética tanto para la depresión como para el trastorno bipolar.

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Acerca de Pedro Delgado, psiquiatra

Médico graduado en la Universidad Central de Venezuela (UCV, 1971) con postgrado en Psiquiatría de la misma universidad. Se desempeñó como Profesor de la Facultad de Medicina en la Cátedra de Psiquiatría del Hospital Universitario de Caracas de la UCV, por 29 años donde realizó labores de docencia e investigación en el pregrado de Medicina y el Postgrado de Psiquiatría. Coordinó el Postgrado de Psiquiatría del Hospital Universitario de Caracas durante 5 años. Realizó un Fellowship en Abuso de Sustancias en Johns Hopkins University. Fue Profesor invitado del Departamento de Psicología en la Universidad de Evansville, Indiana en EEUU. En 2001 recibió el Premio de Medicina "Luis Razzetti" de la Federación Médica Venezolana en conjunto con varios autores por la publicación de un libro sobre educación psiquiátrica para médicos. Ha trabajado en la consulta privada (como psiquiatra) durante 38 años. Es, además, Presidente de Fundación Humana, una organización sin fines de lucro que se dedica a desarrollar programas de tratamiento y prevención en salud mental y dirige la unidad de Trastornos Adictivos de la Fundación.

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