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Demencias en la vejez: su origen confunde a los científicos

Según estudios de la organización sin fines de lucro Alzheimer's Disease International, las demencias afectan hoy a 44 millones de personas en todo el mundo, y la cifra podría triplicarse hacia 2050

Basta con una charla al paso entre amigos para caer en la cuenta de que ya casi no hay quien no tenga un familiar muy longevo cuyos recuerdos se desvanecen en las brumas del tiempo, que se pierda por el barrio, sea capaz de echarle detergente a la comida o exhiba cambios de conducta que desconcierten.

Estos trastornos, demencias vinculadas con la vejez avanzada que eran prácticamente inexistentes hace algunas décadas, motivaron recientemente una cumbre del G-8 en la que se lanzó un llamado a aunar esfuerzos para acorralarlos.

El tsunami que los representantes del grupo de países desarrollados ven en el horizonte es un cuadro apabullante para los pacientes y desgarrador para sus allegados. Su origen biológico desorienta a los investigadores y amenaza con hacer naufragar los presupuestos de salud pública.

Según estudios de la organización sin fines de lucro Alzheimer’s Disease International, las demencias afectan hoy a 44 millones de personas en todo el mundo, y la cifra podría triplicarse hacia 2050, con la mayoría de pacientes en países de bajos ingresos.

“En términos de una cura, o incluso de un tratamiento que pueda modificar la enfermedad, estamos con las manos vacías”, reconoció con dramatismo Margaret Chan, directora general de la Organización Mundial de la Salud (OMS), durante la reunión que instó a movilizar todos los recursos posibles para dar batalla a estos trastornos.

Según explica Julián Bustin, jefe de la Clínica de Gerontopsiquiatría del Departamento de Psiquiatría del Instituto de Neurología Cognitiva (Ineco) y profesor asociado del Departamento de Neurociencias de la Universidad Favaloro, se calcula que el 1% de las personas de más de 65 años desarrollará mal de Alzheimer y que, luego, esa cifra se duplica cada cinco años.

El 10% de los que muestran deterioro cognitivo leve (un déficit detectable en los tests neuropsicológicos, pero que no interfiere en las tareas diarias) avanzarán hacia el Alzheimer u otras demencias.

El síntoma más típico de este mal neurodegenerativo, observado por primera vez por Alois Alzheimer en 1906, es la pérdida de memoria. Se asocia con la acumulación en el cerebro de una proteína llamada “beta amiloide” y la presencia de “ovillos neurofibrilares” (conglomerados anormales de proteínas dentro de las neuronas), y comparte con otras demencias (como la de Pick, también asociada con la edad) la atrofia de distintas regiones del cerebro y la enfermedad vascular.

Sin embargo, a pesar de que se avanza en el estudio de los procesos neurobiológicos vinculados con la patología, los especialistas no logran ponerse de acuerdo sobre si estas observaciones son efectivamente su causa.

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Título original: Demencias en la vejez: el tsunami que acecha

Reproducción parcial del artículo Demencias en la vejez: el tsunami que acecha, publicada en el diario La Nación de Argentina. Para lectura completa pulse aquí

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