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Aspectos históricos de la influenza

Una de estas epidemias fue reportada por Hipócrates, el padre de la Medicina, en el año 412 a.C. Numerosos episodios similares también fueron descritos en la Edad Media. El término influenza fue introducido en Italia al inicio del siglo XV para describir una epidemia que fue atribuida a la influencia de las estrellas.

Por siglos, el hombre ha especulado en la causa de la influenza: las estrellas, el tiempo y gases venenosos de los pantanos, al final del siglo XIX el concepto microbiológico de enfermedad había sembrado raíces, preparando el terreno para el descubrimiento de un bacilo en la garganta de algunos pacientes de influenza. Este bacilo, Hemofilus influenza permaneció por muchos años como el agente causal de la influenza. El descubrimiento de la causa viral verdadera fue al final de los años veinte cuando una cepa de virus fue encontrada por primera vez en cerdos.

En términos de números de las víctimas humanas, la gran pandemia de 1918-19 fue sin precedentes. Estimaciones van de un mínimo de 20 millones de muertes en todo el mundo hasta más del doble de este número.

Aún no es claro como la pandemia pudo ser tan letal. Ciertamente, infecciones bacterianas secundarias que causaron neumonía y otras condiciones serias fueron en algunos casos, sino en la mayoría, la principal causa de muerte. Tales infecciones pueden ser tratadas el día de hoy efectivamente con antibióticos. Otro factor importante pudo haber sido un marcado incremento en la virulencia del virus durante las primeras fases de la pandemia en la primavera y verano de 1918. El nombre dado a la pandemia de 1918-19 fue “flu española”, un mal nombre que ha persistido hasta estos días a pesar del hecho de que los casos de influenza se dieron en muchos lados del planeta.

En los pasados 100 años, ha habido cinco grandes pandemias comenzando en 1890, 1900, 1918, 1957 y 1968. La cepa de 1890 fue un virus H2N8, la cepa de 1900 fue H3N8, la cepa de 1918 fue un virus H1N1, la llamada influenza Asiática que circuló en la pandemia de 1957 fue causada por un virus H2N2 y la llamada influenza del Hong-Kong de 1968 contenía virus H3N2.

Fuente Consultada

  • Ayora-Talavera G. Historia de una enfermedad. Rev Biomed. Vol.10/No.1/Enero-Marzo, 1999. En http://www.medigraphic.com/pdfs/revbio/bio-1999/bio991g.pdf

Acerca de Carlos D'Suze, epidemiólogo

Médico Cirujano. Especialista y Magíster Scientiarum en Epidemiología. Especialista en Pediatría y Puericultura. Profesor Cátedra de Epidemiología y Centro de Investigación en Salud Pública Dr. Jacinto Convit, Escuela de Salud Pública, Facultad de Medicina, Universidad Central de Venezuela.

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