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¿Cómo el cerebro afronta el envejecimiento?

Nuevos estudios sugieren en la actualidad que el cerebro es mucho más plástico de lo que se pensaba y que posee una enorme capacidad de adaptación

Durante mucho tiempo se había creído que el cerebro humano era rígido, y que a medida que se envejecía, éste perdía neuronas irremediablemente, y por tanto facultades. Además se pensaba que esto era un proceso  irreversible.

Sin embargo, nuevos estudios sugieren en la actualidad que el cerebro es mucho más plástico de lo que se pensaba y que posee una enorme capacidad de  adaptación. Las investigaciones que se están realizando para conocer mejor el  funcionamiento del cerebro humano se dirigen hacia dos vertientes: por un lado, se intenta entender cómo le afecta el proceso de envejecimiento y la enfermedad; y por otro se trata de averiguar hasta dónde llega esa capacidad regenerativa y adaptativa que parece poseer.

Esto ha llevado a determinar la existencia de una propiedad de nuestro sistema nervioso que le permite adaptarse a las nuevas experiencias vitales de manera continuada. Por lo tanto estas experiencias son capaces de modificar nuestro cerebro y de fortalecer o debilitar la sinapsis (estructuras que permite el paso de señales de una neurona a otra) que unen nuestras neuronas.

Además implica que, aunque se produzca el declive natural que conlleva el proceso de envejecimiento, el aprendizaje se puede producir a cualquier edad, por lo que nuestra inteligencia no es inmutable.

El aprendizaje a nivel neuronal o aprendizaje hebbiano, es el que consiste en el desarrollo de nuevo cableado por parte de las neuronas en función de la experiencia; por lo que a través de  este tipo de aprendizaje se fortalecerían las neuronas ya existentes y sus conexiones.

Se piensa que este fortalecimiento de la sinapsis neuronal conllevaría dos aspectos: aprendizaje y memoria. También tenemos que mencionar el concepto de neurogénesis, o la capacidad del cerebro de generar nuevas neuronas, que hasta hace poco se creía  imposible.

Éste es un proceso complejo que viene regulado por diversos factores como el ejercicio, que aumenta el flujo sanguíneo en el cerebro, o una alimentación adecuada.

Estudios sobre el envejecimiento cerebral

Respecto a las investigaciones que intentan comprender como envejece el cerebro humano, se puede mencionar el estudio que recientemente se ha llevado a cabo sobre los efectos del envejecimiento sobre la memoria involuntaria por parte de investigadores de la Universidad Nacional de Educación a Distancia (UNED).

Al mismo tiempo han realizado otro estudio en el que se ha investigado la función cognitiva en personas mayores sanas y en adultos mayores con un déficit cognitivo leve (DCL).

Estos trabajos tenían la finalidad de comprobar qué diferencias presenta la capacidad de memorizar en los adultos con un envejecimiento sano de aquellos adultos que presentan un envejecimiento patológico.

La memoria involuntaria o implícita es aquella que almacena información sobre habilidades motoras, estrategias perceptivas y hábitos personales (por ejemplo, cómo conducir un coche) Es la memoria de procedimiento o memoria sin conciencia ya que para recuperar esta información no es necesaria la atención consciente. Esta sería la memoria que conservan los pacientes amnésicos (Warrintong y Weiskrantz.

La memoria explícita por su parte, se refiere al almacenamiento de hechos generales (memoria semántica) y sucesos de nuestra vida (memoria episódica) dicho de otra forma, recuerdos conscientes. Por ejemplo, si recordamos las instrucciones que hemos recibido durante una clase de conducir, esto respondería a la memoria explícita, pero la progresiva mejora en nuestra habilidad como conductores debido a la práctica de dichas instrucciones, estaría dentro del ámbito de la memoria implícita.

Hasta este momento se pensaba que la memoria implícita no se deterioraba con el paso del tiempo (Jacob y Dallas, 1981) y que resistía el envejecimiento, pues aparentemente se mantenía constante en todos los grupos de edad y hasta edades muy avanzadas.

Las investigaciones llevadas a cabo por los científicos de la UNED y del Beckman Institute (EEUU) ponen ahora en duda estas afirmaciones al revelar que los mecanismos cerebrales que se activan con la memoria involuntaria sí se ven afectados con el paso de los años.

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Reproducción parcial del artículo Neuroplasticidad: cómo el cerebro afronta el envejecimiento del portal de divulgación científica e-ciencia.com y publicado en el Boletín de la Academia Nacional de Medicina de Venezuela. Para lectura completa pulse aquí

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